Et fremragende ensemble af skuespillere går i kamp i Stanley Kubricks storslåede saga om Vietnamkrigen og om den umenneskeliggørelse, der forvandler unge mænd til iskolde mordere.

Jack, Animal Mother, Gomer, Eightball, Cowboy og de andre havner i et helvede af en træningslejr, hvor de bliver tværet flade af den skrigende eksercitsinstruktør, der betragter de vordende dræbermaskiner som padder, mider eller noget endnu lavere. Handlingen er grum, historien er nådesløs, dialogen er krydret med ætsende humor. Fra basistræningens helvede til mareridtet i Hue i Vietnam står Full Metal Jacket som et filmhistorisk hovedværk.