Et billede af det danske folks liv i tiden fra slutningen af 1820'erne til indførelsen af den frie forfatning i 1849. En opdigtet person, Rasmus Nielsen, drager landet rundt, først som vandrelærer, senere i andre bestillinger, og gennem hans oplevelser føres vi ind i forskellige befolkningsgruppers kår. Den centrale figur i skildringen af de historiske personer er politikeren Orla Lehmann.