Året er 1935 i det depressionshærgede USA, men Paul Edgecomb (Tom Hanks) har et godt job, som ledende fængselsbetjent for dødsgangen, den grønne mil. Den midaldrende mand er pligtopfyldende, og ønsker at gøre de dødsdømtes sidste tid så rolig og gnidningsfri som mulig. 

De ansatte på dødsgangen har for længst fortrængt de moralske skrupler. For dem er de dødsdømte skyldige alle som en. Den seneste indsatte, John Coffey, adskiller sig dog væsentligt fra de andre forbrydere.

Han er gigantisk og kan knapt komme ind i sin celle. Coffey er fundet skyldig i dobbeltdrab på to piger, men bag kæmpens frygtindgydende ydre skjuler der sig en frygtsom og blid mand. Er han kynisk dobbeltmorder eller måske en engel sendt af Gud?