FBI agenten Clarice Sterling (Jodie Foster) får til opgave at interviewe en fange, der kan have nogle nyttige informationer omkring "Buffalo Bill", en massemorder der dræber unge piger og brutalt efterlader deres flåede kroppe. 

Fangen Dr. Hannibal "The Cannibal" (Anthony Hopkins) er en sindssyg, men yderst intelligent morder og tidligere psykolog. Et spændende spil begynder, hvor den unge agent Clarice får små ledetråde af Dr. Hannibal og kan kun finde morderen ved at krybe helt ind i hans tankegang, og håbe på et svar der kan stoppe mordene. Tiden begynder at presse på, og Clarice løber om kap med døden.

Denne rædselsvækkende, skræmmende og fascinerende thriller, satte helt nye standarder for uhygge, og høstede i alt fem Oscar statuetter i 1991, blandt andet for bedste instruktør, bedste film, bedste mandlige hovedrolle (Hopkins) og bedste kvindelige hovedrolle (Foster).