Stanley Kubrick blændende Oscar®-vindende præstation er et fængslende drama om mennesket mod maskinen. Kubrick besøger først vores forhistoriske abefortid, hvorefter han springer årtusinder frem i tiden (via et af de mest fænomenale filmklip nogensinde) til en koloniseret rumverden, for til sidst at sende astronauten Bowman (Keir Dullea) ud i det ukendte rum.